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近日,有传闻称,未来的苹果的A4(主要是iPhone和iPad采用)和A5(最新的iPad2采用)芯片的生产将有可能转至英特尔(目前均由三星代工生产)。这对于苦苦寻找移动互联网终端(主要是指智能手机和平板电脑)入口的英特尔无疑是个再好不过的消息。

随着苹果iPhone、iPad在全球市场的上佳表现,以及由此而带动的Mac(Macbook及iMac)的增长,苹果已经成为移动互联网中的智能手机和平板电脑乃至传统PC市场的标杆性企业,所以成为苹果的合作伙伴,就成为企业进入某个市场不得不考虑的问题,对于芯片厂商来说更是如此。

众所周知,在智能手机和平板电脑市场,将近95%的芯片采用的ARM架构,由于英特尔芯片采用的是X86架构,虽然ARM本身并不生产芯片(只是向相关的芯片厂商根据最终的芯片出货量收取1%左右的IP费用),但由于架构的不同,决定了英特尔与上述两个发展迅速且极具前景的市场无缘。这也是外界经常将ARM与英特尔当作智能手机和平板电脑市场的彼此两个最大竞争对手,且ARM占有绝对优势的原因。

事实似乎也证明了这点。在苹果刚刚结束的上个财季中,1865万部的iPhone以及470多万台的iPad的出货量,ARM当是受益者,但此外,还有一个最大的受益者就是为苹果代工生产芯片的三星。由于ARM的IP授权费用相当低廉,所以从实际的营收角度看,三星才是英特尔最实质性的竞争对手。从Gartner日前公布的2010年全球半导体收入排行中,三星仅次于英特尔而排名第二也可见一斑。基于此,如果未来英特尔可以真的拿下苹果iPhone和iPad芯片代工的话,除了首先会在智能手机和平板电脑取得营收,打击三星外,还可以以此为其他的智能手机和平板电脑厂商树立标杆。

到这里也许有人会疑惑这和ARM有什么关系或者有何影响吗?双方不是竞争关系吗?如此一来,英特尔不是成为了ARM最大的制造商之一了吗?或者说给ARM做嫁衣了吗?没错,但从ARM架构进入智能手机及平板电脑的历史及性嫩、功耗表现和合作伙伴看,英特尔要想与ARM直接在架构上竞争,甚至取代尚不现实,所以利用强力的合作伙伴(例如苹果)和自身芯片制造上的优势,以代工做为切入点应该是最可行和现实的策略。不过英特尔的最终目标还是希望将在传统PC及服务器芯片市场占据绝对优势的X86架构引入到智能手机及平板电脑市场中。

所谓打铁还需自身硬。除了可以以上述的代工作为入口和过渡外,英特尔也在寻求自身X86架构直接进入智能手机和平板电脑的机会。例如“凌动”系列处理器对于谷歌Android、MeeGo、Windows等系统的支持,尤其是近日其发布的3D晶体管及22纳米制程技术,据称可以在性能不变的情况下,将处理器能耗降低一半。这在继续巩固英特尔在PC及服务器市场既有优势的同时,为其在智能手机和平板电脑市场与ARM架构正面抗衡提供了筹码。当然,这也使得英特尔在芯片制造上在业内(包括芯片代工企业)再次处在领先的位置。这意味着无论是从架构还是制造上,英特尔已经具备了在智能手机及平板电脑市场与ARM,包括其合作伙伴竞争的实力,所缺的就是通过一个在这两个领域具有标杆意义的合作伙伴来证明。苹果会给英特尔这个机会吗?

从苹果的角度看,三星既是自己的合作伙伴(为其代工芯片),也是最大的对手(智能手机和平板电脑)。

不过,由于近期其与三星在智能手机和平板电脑领域的专利诉讼,双方的关系已然是非常紧张,未来更换芯片供应商不是没有可能。对此,有分析认为,英特尔在制造工艺和成本方面的优势,将使苹果在移动设备市场上获得更大的竞争优势,拉大与亚洲竞争对手(三星、HTC等)的距离。

当英特尔在智能手机和平板电脑市场跃跃欲试之时,ARM似乎也正在向英特尔固有的领域发起冲击,它选择的突破口也是苹果。几乎是和苹果iPhone和iPad芯片要转给英特尔生产的传闻同时,有消息称,苹果希望自己笔记本全线产品尽快转移到ARM的处理器架构下,目前最可行的时间表大约是在2012年末或2013年初之际。此外,如果苹果笔记本采用ARM架构的话,制造芯片的很可能是三星。这难道是巧合?还是竞争中的攻守平衡?彼此进入对方的腹地争夺地盘?不过与英特尔一样,ARM切入PC市场也是希望利用苹果在PC市场的标杆效应,以影响其他PC厂商的选择。谁都清楚,在PC市场增长放缓的时候,苹果的Mac却是逆市增长,在上个财季中,苹果Mac的出货量同比增长28%,其中来自笔记本的营收为35.35亿美元,比去年同期的22.28亿美元增长59%。这足以看到ARM拿下苹果Mac“芯”的重要意义。

不过与英特尔为苹果iPhone和iPad制造芯片相比,ARM授权加三星制造的模式在对于曾经依靠英特尔起死回生的Mac的意义在哪里值得商榷。即苹果是否有足够的理由放弃英特尔而选择ARM?先不说,苹果Mac所有现有的应用都需要针对ARM架构重新编译,新系统还需要模拟器来保留对X86应用的兼容带来的麻烦,更不用提在制程工艺、成本及性能上,ARM(包括合作伙伴)与英特尔的差距。

综上所述,笔者认为,近期围绕苹果芯片更换合作伙伴传闻背后隐藏的是英特尔与ARM之间竞争策略的改变及升级,而谁能最终赢得苹果“芯”,谁就有可能在未来移动互联网终端(智能手机和平板电脑)及传统PC市场中占据主动或找到入口。

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