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喊了多年的电信网、广播电视网和互联网三网融合终于在2010年起跑。作为连接三网的重要设备,机顶盒无疑成为最大的受益者。

从最初的模拟频道增补器到接收数字卫星电视的频道解码器,再到能接收电子节目指南、股市证券信息广播……进行各种交互式数字化娱乐、教育和商业化活动,机顶盒已经跳脱传统收看电视的窠臼,其在家庭中所扮演的角色正随着三网融合的迈进而发生着变化。随着三网融合的深化,机顶盒市场被注入了新的生命力。

机顶盒市场有望再创荣景

2009年机顶盒市场在直播星大丰收之后,因遭遇广电总局清查而持续低靡,机顶盒相关芯片厂商正努力挖掘新的机会点。三网融合启动这一利好消息令整个机顶盒产业欢欣鼓舞,搭上三网融合这趟顺风车有望再创机顶盒荣景。

随着网络的升级,机顶盒功能势必水涨船高。“就目前国家政策来看,三网融合乃以广电系统为主导,所以机顶盒必定扮演更重要的角色,提供更多功能来对应三网融合的要求。”瑞萨电子大中国区消费市场SoC产品中心总监陶宇认为,“新一代的机顶盒除了一般对外连线的网络功能外,家庭内部的互联互通性也应该是机顶盒的主要指标,让机顶盒真正成为家庭娱乐、网络、通信中心。”

三网融合的核心为一网多用,电视机+机顶盒的组合可以实现电话、电视、电脑等多种功能。MIPS科技公司战略营销高级经理Jun Kawaguchi指出,随着“三网融合”的发展,消费者有可能通过收看电视、打电话或通过因特网等方式从一个网络框架访问更多的内容和服务,并节省时间和金钱。

三网融合的本质就是打破电信、广电各自为政的围墙,打造集视频、语音和数据于一身的新媒体。杭州国芯CEO柳荆生进一步指出,三网融合的结果就是机顶盒将直接或间接拥抱互联网,高性能、拥有并行多应用程序运行能力的芯片是技术发展的方面。而且,在三网融合打破垄断的基调下,数字电视各产业链将有机会联合形成新的价值链。

柳荆生说:“有线、卫星、地面、IPTV、互联网在技术和营销上的整合将会形成多种机顶盒产品形态,如地面+IPTV机顶盒、有线+互联网电视、卫星+互联网等等。”

三大屏障有待跨越

有机构预测,实现三网融合之后,中国固定宽带网络的媒体与娱乐业务收入将超过移动通信所承载的部分,仅此一项业务将促进中国GDP增长约0.8个百分点。通过几年内加大三网融合的建设,将形成6000亿元以上的投资规模。

三网融合完全颠覆了以收视功能为主的机顶盒的附庸地位,扭转了电视机为主、机顶盒为辅的格局。今后,电视机只是搭台,而真正唱主角是手握个性化功能的机顶盒。然而,三网融合对于机顶盒市场而言既是新的机遇,同时也是新的挑战。


卜阳春:统一、开放的软件应用平台将会吸引更多的应用开发者,为用户提供更多的灵活性和选择。

首先在硬件平台上,用机顶盒这个旧瓶装下视频、语音、数据相融合的新酒,显而易见,硬件平台的压力重重。富士通微电子(上海)有限公司产品经理卜阳春认为,三网融合对机顶盒的软硬件平台提出了更高的要求:机顶盒处理能力将更强、功能将更多、连通性更好。

“在硬件方面,对主控芯片的处理速度即主频的要求不是很高,但一定要有独立的硬件音视频处理单元。”卜阳春特别强调这一点非常重要,硬件集成度并不是越高越好,过犹不及,“即使主频超过2GHz的Intel PC芯片,采用软件处理全高清视频时也非常吃力。”卜阳春表示应根据具体的应用选择合适的集成度芯片。

三网融合决定了未来机顶盒在家用电器中的核心地位,而信息中心意味着与更多设备分享内容,因此机顶盒与其他电子产品的互连性也不容忽视。卜阳春特别强调,USB等通用接口的支持非常重要,“因为USB接口使得机顶盒的可扩展性增强,通过USB接口的设备有很多种。两个或以上的USB接口支持将具有更多的优势。”

陶宇认为至少机顶盒至少将带有4个USB接口,用于连接移动硬盘、游戏控制杆、话筒等设备。看来,机顶盒的走俏将带动USB、视频编解码等芯片的热销。


Joseph Del Rio:三网融合成功的首要之处在于解决机顶盒方案复杂的系统问题。

博通机顶盒业务组资深产品线经理Joseph Del Rio则谈到,三网融合成功的首要之处在于解决机顶盒方案复杂的系统问题。“这远不是仅提供一个高速CPU就能解决的问题。”据悉,博通已经研发出独特的低成本/低功耗片上解决方案,来解决在三网融合体系中的多样数据流同时传输的问题。

随着设计周期的不断缩短、有限的开发预算和机顶盒 SoC 更短的更新换代时间,各公司需要迅速地扩展他们的产品,推出新一代解决方案。Jun Kawaguchi表示:“下一代机顶盒需要更高性能的多核、多线程和超标量处理器。多核解决方案帮助这些公司用更低的功耗获得更高的性能。因为MIPS的内核具有非常高的面积和成本效益,而且可以集成在一个片芯中,我们可以将三个MIPS内核集成在更小的面积上,这意味着更高的性能和更低的功耗,从而客户能进一步改善能源的使用效率。”

此外,Jun Kawaguchi认为多线程对于运行Linux和Android等先进操作系统的先进机顶盒也有很大好处。前一代操作系统只能一次运行一个应用,而今天的操作系统允许同时运行多个应用。

其次在软件平台上,当Nokia、RIM、Palm、Google、三星想方设法试图以键盘+光触摸、滚动球+触摸、触摸+手写笔的花色组合拳击败iPhone时,苹果公司成功地证明电子产品成败并不取决于科技含量的高低或者功能有多花哨,简单易用才是王道。


Jun Kawaguchi:下一代机顶盒需要更高性能的多核、多线程和超标量处理器。

“三网融合的真正挑战在于支持三网融合服务的软件开发,包括直观的用户界面、强大的操作系统和有效的因特网内容搜索能力。”Jun Kawaguchi一针见血地指出,三网融合的难点在于软件。

在软件方面,之前私有的操作系统、软件平台、中间件将会受到越来越多的挑战,而对互联网应用的兼容也越来越迫切。卜阳春认为:“统一、开放的软件应用平台将会吸引更多的应用开发者加入进来,为最终用户提供更多的灵活性和选择。这些新需求的出现,要求机顶盒芯片厂商具备更好的前瞻性及快速的响应能力。”他预计Linux或Android等类似的开放操作系统将受到更多的青睐。

最后在运营模式上,还会遇到广电和电信的相互掣肘。即使机顶盒跨越了软硬件两座山,也未必能修成正果。广电和电信之间的博弈随着三网融合的深化而升级。三网融合不仅牵涉到技术的相互渗透,还事关跨行业垄断者的利益瓜分问题。如何打破行业壁垒、把广电和电信拧成一股绳才是业界所头疼的潜在威胁。

在泰鼎多媒体技术(上海)有限公司高级副总裁兼大中国区总经理李宏文眼里,高速,低耗能的处理器和平台支撑融合等技术挑战并不是难题,他坦言三网融合的最大挑战在于商业模式和体制。

无独有偶,柳荆生也持相似的观点,“技术上的挑战只是一般的挑战,真正的挑战是面对三网融合来临后生态圈的变化导致的复杂营销方式,做好充分的准备是十分必要的。”

广电与电信之间的利益纠葛未曾间断,从手机电视到三网融合,各部门各打各的小算盘严重阻碍了行业的健康发展。也许,只有等到各部门“权力和财富放两旁、消费者摆中间”的那天,三网融合才真正迎来拨云见日的时机。

正因为三网融合这个大环境存在诸多不确定因素,让众多对三网融合满怀憧憬的半导体厂商,并没有推出完整的相对应芯片方案出台。卜阳春说出了芯片商的心里话,“目前的网络环境还没有达到真正的融合,而且也缺乏“杀手级”应用及业务。”在三网融合的大环境中“随机应变”是芯片供应商必备的素质,他认为机顶盒芯片需要具备更好的灵活性,开发厂商也要随时根据网络系统和业务、应用的变化进行定制及快速调整。

下一代STB应如何定义?

虽然三网融合看起来还需要些时间,但机顶盒厂商已蠢蠢欲动,开始尝试新的可能。本刊特别请业内机顶盒芯片主要供应商定义他们眼中下一代机顶盒,圈定未来机顶盒的必备要素及机顶盒。

《国际电子商情》下一代机顶盒要素一览表

下一代机顶盒要素一览表

从各企业角度来看,点击率最高的热门候选为网络接入、开放的软件平台、3D、USB以及可视电话。

机顶盒接入互联网是三网融合自然而然的结果,无论通过DOCSIS、EoC等有线方式还是WiFI等无线方式连网,机顶盒始终离不开互联网。瑞萨电子、MIPS、泰鼎、杭州国芯均认同网络化是机顶盒未来的趋势。

Jun Kawaguchi表示,互联网连接是最普遍和不断增长的市场趋势。新一代机顶盒将能够从来自本地设备、本地网络和互联网等不同源访问内容。利用这项技术,未来的机顶盒将为消费者实现更丰富和互动的用户体验。

随着机顶盒接入网络,将有更多第三方软件出现在机顶盒上,一个开放的软件平台对于下一代机顶盒而言是成功的关键。“Adobe Flash Player和Android等新的软件平台有利于用户访问这些源的内容并与之互动。”Jun Kawaguchi说道。在众多软件中,开放源代码的Android获得众多厂商的青睐,瑞萨电子、MIPS、泰鼎、杭州国芯均把支持的一票投向Android。

3D电影在2010年铺天盖地地涌现,也许不久的将来,我们不必去电影院就可以体验到3D的逼真视觉享受。摩托罗拉已经启动3D机顶盒的推广,华数也搭上世界杯顺风车以3D技术转播球赛。李宏文介绍道,泰鼎微系统目前已推出的Apollo/Shiner高清机顶盒解决方案可以支持真3D视频。该方案采用先进的45纳米半导体工艺,具有处理能力强、速度快、超低功耗等优点,显示3D图形,3D游戏清晰度高、逼真,同时还支持各种码流解码。

三网融合之后,机顶盒实现可视电话功能如探囊取物。杭州国芯和富士通均看到机顶盒新增可视电话的可能。卜阳春认为,随着语音业务的融入,基于机顶盒的可视电话业务将获得较大发展,这要求机顶盒具备一定的视频编码能力。柳荆生也指出, 下一代机顶盒中将具备多格式高清编解码能力。

以USB技术见长的瑞萨电子(NEC与瑞萨半导体合并成立的公司)仍相当关注USB在机顶盒上的发展潜力。卜阳春表示,当三网融合后,作为多媒体接收终端,他认为会有更多的外围设备可以连接到机顶盒,因此,基于USB等通用接口的功能会发展出很多。“机顶盒将用于连接家中不同的设备,使之成为一个互通的网络。”Joseph Del Rio也认为机顶盒将走向互联互通。

各种机顶盒将共存

现在卫星、地面、有线和IPTV等形形色色的机顶盒并存,融合风是否会刮到机顶盒本身?陶宇认为,各种接收模式都具有独特的运营与管理模式,无法统一在一个平台上。纵使在市场上偶尔会出现一些混合或双模产品,但都是针对某个特定市场而作,并没有普及开来的趋势。

“虽然有线、卫星和IPTV市场可能在某些环节和技术上有所重叠,但每种应用都有特定的领域。”Jun Kawaguchi表示,机顶盒类型的普及取决于多种因素。


柳荆生:下一代机顶盒中将具备多格式高清编解码能力。

杭州国芯柳荆生则认为,未来的机顶盒在客户眼中将不再以简单的按信道来划分,而将以“看电视”、“用电视”、“玩电视”来区分。卫星、地面和无交互功能的有线机顶盒属于“看电视”范畴,解决的是基本的看电视问题,另外可以在此基础上看高清、3D的节目。这类消费以免费或低廉的月租费消费为主。有交互功能的有线机顶盒和IP机顶盒属于“用电视”范畴,主要解决交互的问题,但基本上有运营商来运营,以月租费和其它如点播费用来消费,这种方式可能也会连接互联网。能够连接互联网并且能够进行游戏及其它应用的机顶盒属于“玩电视”范畴,在互联网的浩瀚资源中驰骋。互联网海量的信息,带给客户的不仅是视觉体验,还有更多的资讯支撑。

柳荆生分析道,“看电视”、“用电视”、“玩电视”三种情况将长期并存,但接下去几年将会以“用电视”为主,以“看电视”为辅,“玩电视”再次之,所以他比较看好“用电视”的机顶盒。“因为大众正处于这种需求阶段,同时有电信运营商、广电运营商来运营,产业链相对容易健康发展。”

卫星、有线、无线、IP机顶盒均有涉猎的博通并没有表态他的倾向性。“竞争推动创新和进步。”最终Joseph Del Rio把选择权交到消费者手中,“能提供给消费者最大的价值和利润的机顶盒将拥有未来。”

机顶盒与TV将划江而治

早在一体机诞生之时,机顶盒退出市场的猜测就接连不断。而三网融合更加速了各种电子设备对客厅霸主地位的争夺,在这种竞争激烈的情况下,机顶盒是否会被挤出客厅,逐步被内置数字电视接收功能的一体机所取代?

“既然融合不可避免,那么最终一定是一体化解决方案的天下。”Joseph Del Rio的回答看似肯定了一体机,但下半句立刻剑指一体机僵化的要害,“当然这是在目标功能没有变化的情况下,如果功能随着时间推移有变化,增加新功能、升级原有功能等,那么就无法用一体化方案满足。”目前没有一台一体机敢于扬言在其生命周期里满足消费者的应用需求,而机顶盒比一体机更容易地更换,可以为特定子市场的需求而设计。因此,Joseph Del Rio认为把机顶盒放进博物馆还为时尚早。

2009年机顶盒业务销售增长率高达59.1%的杭州国芯对机顶盒的未来显得信心十足,柳荆生更是铁口直断,“机顶盒将永远存在。”

不过,他也补充提到,未来的机顶盒肯定和现在的机顶盒不一样。“机顶盒与电视机就是一对互补品,电视机的大屏幕特征和价格因素决定了客厅电视机升级的速度跟不上运营商推广新业务的更新速度,而机顶盒不断发展新功能。”他表示,未来的机顶盒应该是各种类型运营商推动新业务的重要工具,电视机则将不断同化机顶盒的基本功能。

“穷则变,变则通,通则久。”的道理放之四海皆准。在多种选择共存的竞争环境中,才有动力驱动不断创新博取上位。试想一下,如果CPU只有Intel,电视台只有CCTV,快餐只有肯德基,一切都按部就班的发展,进步也就此停摆。所以,以机顶盒作为新技术的试验田,用来观察新兴功能的市场接受度,和电视机、电脑等划江而治的局面对于厂商和消费者而言未必不是一件好事。

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